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Silke Pan remporte l'argent au Cybathlon avec l'exosquelette TWIICE

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L’athlète paraplégique Silke Pan a brillamment représenté l’EPFL à l’édition 2020 du Cybathlon. Portant l’exosquelette TWIICE conçu par des scientifiques de l’EPFL, elle a terminé au deuxième rang.

En compétition contre des athlètes de cinq pays (États-Unis, Russie, Corée, Inde, France) Silke Pan, athlète paraplégique suisse et championne de handbike, a participé à la 2ème édition du Cybathlon, une course organisée par l’ETH Zürich. L’ancienne acrobate, équipée de l’exosquelette TWIICE spécialement conçu pour elle par des scientifiques de l’EPFL, a effectué un parcours de 40 mètres de long comprenant sept types d’obstacles, dont des escaliers, des pentes inclinées, un terrain accidenté et un slalom autour de tables.

TWIICE est un exosquelette des membres inférieurs développé par le groupe de recherche EPFL REHAssist. Il se compose de segments actionnés au niveau des articulations de la hanche et du genou qui sont rigidement interfacés avec les cuisses et les tibias. Un contrôleur intelligent coordonne ces segments pour se déplacer en fonction des trajectoires de marche souhaitées qui permettent à une personne atteinte de la moelle épinière de marcher.

Mohamed Bouri, chef du groupe REHAssist, ne cache pas sa satisfaction: » Pour la suite, je serais heureux de voir ce développement aboutir sur un produit commercialisé par une future startup qui a toutes ses chances de devenir un fleuron technologique dans l’arc lémanique. Le Cybathlon nous a permis d’explorer plusieurs stratégies de contrôle et trajectoires efficaces. Pour faire encore mieux, nous devons repousser encore plus nos limites de connaissance et c’est bien la beauté de la science. »

Constantes améliorations

« L’exosquelette a été en constante amélioration depuis le début des entraînements, grâce à l’apport de Silke et à sa volonté de gagner, explique Tristan Vouga, chef d’équipe EPFL Cybathlon et co-concepteur de l’exosquelette TWIICE. Nous avons gagné 4 minutes le mois dernier et 45 secondes lors de la dernière séance d’entraînement. Notre dernière mise à niveau consiste en un pied plus flexible qui s’adapte au terrain. Plus généralement, la dernière version de l’exosquelette est beaucoup plus ergonomique et offre plus d’autonomie à son pilote, permettant à Silke de passer elle-même directement de son fauteuil roulant à l’exosquelette. »

La version actuelle de l’exosquelette, appelée TWIICE One, est plus compacte grâce à une conception améliorée des moteurs, développée en partenariat industriel avec Sonceboz SA, spécialisé dans la fabrication de moteurs électriques. Selon Tristan Vouga, TWIICE One est donc plus simple d’utilisation: il est plus proche du corps car les moteurs sont deux ois plus compacts et deux fois plus puissants. D’autres partenariats stratégiques comprennent une collaboration avec la société Fischer Connectors pour améliorer l’ergonomie et l’utilisation des câbles.

Un droit fondamental à la mobilité

« Outre la mobilité, l’utilisation d’un exosquelette pour personne paraplégique concerne également les droits humains fondamentaux, le droit de vivre comme les autres, le droit de partager des espaces sociaux, le droit de marcher et de retrouver sa verticalité, estime Mohamed Bouri. Aux côtés de nos collègues de Zürich, notre participation via l’EPFL au Cybathlon encourage un accès accru à la technologie des exosquelettes pour apporter une assistance quotidienne à un public plus large. »

Le développement de TWIICE a débuté en 2015. L’équipe a précédemment remporté les trois dernières éditions des compétitions européennes « Cybathlon experience » organisées par le comité Cybathlon. Le Cybathlon est une compétition organisée en Suisse qui a lieu tous les 4 ans pour promouvoir les technologies qui soutiennent les personnes handicapées dans leurs activités quotidiennes.

« Le Cybathlon démontre comment une manifestation sportive permet de stimuler la recherche et le développement, faire émerger des connaissances utiles pour la société, et ouvrir des perspectives économiques en favorisant l’esprit entrepreneurial. »

La Vice-présidence pour l’innovation de l’EPFL soutient le Cybathlon au travers de son initiative sport, une quarantaine de laboratoires au service du sport handicap, du sport santé et du sport de performance. Cette initiative fait partie du réseau SmartMove qui regroupe 9 acteurs académiques de la région et contribue à faire de l’arc lémanique une place de choix pour développer des projets en lien avec le sport et la santé. Le Cybathlon démontre comment une manifestation sportive permet de stimuler la recherche et le développement, faire émerger des connaissances utiles pour la société, et ouvrir des perspectives économiques en favorisant l’esprit entrepreneurial.

© EPFL 2020 / Alain Herzog

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